miércoles, 20 de febrero de 2013

Astrónomos piden Recursos para evitar Armagedón

Qué show? Vaya días que hemos pasado!
La conjunción de hechos que supuso el paso cercano del asteroide 2012 DA14 y luego la caída del destructivo meteorito que impactó en Chelyablinsk llevó de nuevo a los titulares de prensa el recurrente asunto del peligro que corremos como especie. De hecho, algunos científicos aprovecharon estos dos fenómenos celestes inconexos para pedir más fondos que permitan estudiar en detalle la problemática e intentar encontrar soluciones.


Con qué contamos ahora? Con información, que no es un mal comienzo
Desde 1988 la NASA ha estado vigilando el cielo intentando detectar rocas cuyas órbitas se acerquen (o intercepten) a la de nuestro planeta. A estos objetos se les conoce por el acrónimo inglés NEO, que significa "Objeto cercano a la Tierra"

Sbk?
Según estimaciones de la agencia espacial estadounidense, el 90% de los NEOs muy grandes, también conocidos como "asesinos de planetas" (longitudes superiores a un kilómetro de diámetro) ya han sido detectados.




Esta clase de rocas, el 10% de los 10.000 NEOs detectados hasta la fecha, son los que realmente podrían acabar con la vida de un plumazo. Se estima que el que acabó con los dinosaurios medía entre 7 y 10 kilómetros de largo.

Podemos idear formas de protegernos contra estos portadores del caos?
Veamos lo que podemos hacer al respecto.

En la película de 1998 Armageddon, Bruce Willis y su equipo destruyen a una de estas rocas horadando el asteroide asesino y volándolo desde su interior con armas atómicas. En la vida real este enfoque sería más problemático, ya que una solución así podía simplemente resquebrajar la roca en varias más pequeñas, sin alejar al conjunto de la ruta de colisión. Por no hablar de la prohibición de 1996 de probar armas nucleares en el espacio.La ESA por su parte trabaja en una misión llamada Don Quijote que intenta crear una nave espacial grande y pesada que podría ser usada como "bala" contra un asteroide para intentar variar su trayectoria mediante el impacto.





Otra de las posibilidades, menos violenta, consistiría en pintar uno de los lados del asteroide en un color claro u oscuro, lo cual alteraría su trayectoria gracias a un efecto físico llamado de Yarkovsky que se basa en el modo en que un objeto pequeño absorbe la radiación solar y la re-irradia mientras rota, produciendo en el proceso, de forma muy lenta, un pequeño desequilibrio que con el paso del tiempo puede obrar el milagro.

También dentro de las opciones "pacíficas", se baraja el así llamado tractor gravitatorio , que propone "aparcar" una nave espacial en órbita alrededor del asteroide y confiar en el tirón gravitatorio (de nuevo tenue pero constante) que la nave ejercería sobre el asteroide, y por tanto en su trayectoria.





El pasado 14 de febrero dos científicos de la universidad californiana UCSB propusieron la construcción de un sistema de satélites alimentados por energía solar llamado DESTAR, que podría generar rayos láser que usar contra asteroides pequeños, para alterar su trayectoria gracias al empuje de los fotones. Ambos científicos, Philip Lubin y Gary Hughes, calcularon también el tamaño que tendría que tener esta arma láser para destruir a un asteroide de dimensiones considerables (aunque no a uno de esos antes mencionados "asesinos de planetas"). La cifra es escandalosa: 10 kilómetros de largo.

Con un arma así, podríamos pulverizar asteroides 10 veces más grandes que el 2012 DA14 (que recordemos mide 30 metros de diámetro, 40.000 toneladas) en el curso de aproximadamente un año.


Pero ojo, tal y como concluye Babbage en su blog tecnológico en The Economist, un arma con ese poder podría servir también para todo lo contrario, hacer que un asteroide que no pasase cerca de la Tierra variase su trayectoria hasta caernos encima.
El sueño de cualquier supervillano.

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